Ernest Renan

Qu'est-ce qu'une nation ?

Ernest Renan : Qu'est-ce qu'une nation ?
Ernest Renan

Souvent comparé aux reflexions de Jules Michelet sur la nation, ou opposés à celles de Fichte pour ce qui est de la perception allemande sur le même sujet, Qu'est-ce qu'une nation ? est resté le texte le plus célèbre d'Ernest Renan. Toujours actuel, ce chef d'oeuvre de rhétorique et de science politique a été prononcé lors d'une conférence donnée en Sorbonne en mars 1882. Il apparaît aujourd'hui comme le testament politique de ce maître à penser de la IIIe République, académicien et titulaire de la chaire d'hébreu du Collège de France. "J'en ai pesé chaque mot avec le plus grand soin", écrira-t-il plus tard: "c'est ma profession de foi en ce qui touche les choses humaines, et, quand la civilisation moderne aura sombré par suite de l'équivoque funeste de ces mots: nation, nationalité, race, je désire qu'on se souvienne de ces vingt pages-là." S'interrogeant sur les fondements de l'identité nationale, l'auteur de la Vie de Jésus, vivement affecté par l'annexion de l'Alsace-Lorraine par l'Empire allemand, constate d'abord dans l'histoire des peuples l'existence d'un droit national à côté du droit dynastique. Développant son propos, il affirme ensuite que ni la race, ni la langue, ni la religion, ni la communauté d'intérêts, ni la géographie ne peuvent définir une communauté nationale. Pour Ernest Renan, "Une nation est une âme, un principe spirituel, [...], une grande solidarité, constituée par le sentiment des sacrifices qu'on a faits et de ceux qu'on est disposé à faire encore. [Son] existence est un plébiscite de tous les jours, comme l'existence de l'individu est une affirmation perpétuelle de vie."

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Qu'est-ce qu'une nation ?
Éditeur: La République des Lettres
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Paris, lundi 30 janvier 2023